Procesos de producci贸n

Contamos con el desarrollo tecnol贸gico y una probada experiencia para llevar a cabo procesos productivos altamente eficientes en cada una de nuestras l铆neas de negocios.

Los dep贸sitos minerales de caliche, ubicados en el norte de Chile, son los mayores que se han descubierto y la 煤nica fuente de nitratos naturales comercialmente explotada en el mundo. Su origen geol贸gico no es claro. Se piensa que la formaci贸n del caliche es el resultado de dep贸sitos de sedimentos de un antiguo mar interior o la acumulaci贸n de minerales como resultado de la erosi贸n de la cara occidental de Los Andes. El caliche se encuentra bajo una capa de material de sobrecarga de un espesor de entre 0.5 y 2.5 metros, en estratos de mineral que pueden tener desde 0.2 hasta 5 metros de potencia. Las concentraciones de mineral en el caliche var铆an entre una mina y otra. En total SQM explota anualmente del orden de 30 millones de toneladas de caliche. La sobrecarga del caliche es removida con bulldozers. Posteriormente, con cargas explosivas, se quiebra el mineral que es instalado sobre camiones por cargadores frontales. En el caso de Pedro de Valdivia, los camiones acarrean y acumulan el mineral sobre pilas o stock cercanos a estaciones ferroviarias temporales, donde se carga sobre carros para ser llevado a la planta. En el caso de Mar铆a Elena, Nueva Victoria y Pampa Blanca (ubicada en Sierra Gorda), el mineral se lixivia en pilas, obteniendo soluciones destinadas en primer t茅rmino a la producci贸n de yodo. Posteriormente, se transportan a pozas de evaporaci贸n solar donde se cristalizan sales con alta concentraci贸n de nitrato, que son transportadas por cami贸n a las plantas de Coya Sur, donde se utilizan como insumo en la producci贸n de nitrato de potasio. En las plantas, el caliche se muele mec谩nicamente hasta alcanzar un tama帽o de aproximadamente media pulgada. Entonces, se transfiere a una planta de lixiviaci贸n en bateas donde se extraen sus contenidos de nitrato y yodo.

Las salmueras, presentes en bolsones de l铆quido bajo la superficie del salar, son extra铆das con pozos de bombeo situados estrat茅gicamente. Luego de ser extra铆das, son bombeadas a pozas de evaporaci贸n, a trav茅s de las cuales se obtienen las salmueras concentradas y las sales. Tras una serie de evaporaciones, parte de la salmuera bombeada se recupera en forma de soluci贸n concentrada de cloruro de litio, subproducto del cloruro de potasio. Esa soluci贸n es transportada y procesada para la obtenci贸n de carbonato de litio en una planta ubicada en el Salar del Carmen, cerca de Antofagasta. Otra parte de las salmueras ya concentradas, es reinyectada a los dep贸sitos subterr谩neos del salar. Las sales depositadas en las pozas de evaporaci贸n son debidamente cosechadas y transportadas. Luego, mediante procesos de molienda, flotaci贸n, secado y compactado se obtiene Cloruro de Potasio, Sulfato de Potasio y 脕cido B贸rico.

La producci贸n de Carbonato de Litio e Hidr贸xido de Litio se origina a partir de soluciones de cloruro de litio obtenidas en el Salar de Atacama como sub-producto de la producci贸n de cloruro de potasio. Dichas soluciones son posteriormente procesadas para producir Carbonato e Hidr贸xido de Litio en una planta ubicada en el Salar del Carmen, en las cercan铆as de Antofagasta. En el Salar de Atacama se encuentran las mayores y mejores reservas mundiales de litio a partir de salmueras. Estas se encuentran en el n煤cleo del Salar de Atacama, un cuerpo salino en el cual existen dep贸sitos de salmueras generados por filtraciones de agua que provienen del subsuelo de la Cordillera de los Andes.

Las soluciones resultantes del proceso de lixiviaci贸n del mineral de caliche en las plantas de Pedro de Valdivia, Mar铆a Elena y Nueva Victoria son utilizadas para producir Yodo, a partir del yodato contenido en ellas. Las variaciones en los contenidos de yodo y otros componentes qu铆micos en el mineral tratado, adem谩s de otros par谩metros operacionales, requieren un alto nivel de conocimientos espec铆ficos para manejar el proceso en forma eficiente. Las soluciones de la lixiviaci贸n del caliche contienen yodo en forma de yodato. Parte del yodato en la soluci贸n se reduce a yoduro usando di贸xido de azufre, lo cual se produce al quemar el azufre. El yoduro resultante es combinado con el resto de la soluci贸n original de yodato para liberar el yodo elemental. Luego, el yodo s贸lido es refinado a trav茅s de un proceso de fundici贸n y prill. SQM ha obtenido patentes en Chile y en los Estados Unidos para su proceso de prill de yodo.